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¿Por qué el libre comercio es más importante que nunca para África?

En medio de la incertidumbre, la Zona de Libre Comercio Continental Africana significa un apetito por el progreso.


Un acuerdo de libre comercio panafricano, ahora en proceso, promete conectar a 1.300 millones de personas en 55 países con un PIB combinado de 3,4 billones de dólares. En términos de países participantes, será la zona de libre comercio más grande desde la formación de la propia Organización Mundial del Comercio (OMC). La eliminación de los derechos de importación podría impulsar el comercio intraafricano en un 52,3% o incluso duplicarlo si también se reducen las barreras no arancelarias, como una infraestructura débil.


Si tiene éxito, el Banco Mundial predice que 30 millones de personas saldrán de la pobreza extrema para 2035, mientras que la implementación completa del Área de Libre Comercio Continental Africana (AfCFTA) aumentaría los ingresos en un 7%, el equivalente a casi US $ 450 mil millones. Esto daría lugar a la creación de un círculo económico virtuoso: una clase de consumidores floreciente que aumentará la demanda de productos y atraerá más inversión e interés de las multinacionales. La caída de los costos de logística se traducirá en una mayor rentabilidad para las empresas de todos los tamaños y precios más bajos para los consumidores.


Un paso más que bienvenido


El éxito del AfCFTA marcaría "un hito" para África, dice Eunice Ajambo. Ex oficial de asuntos económicos de la división de política macroeconómica de la Comisión Económica de las Naciones Unidas para África (UNECA), Ajambo economista en la oficina del Coordinador Residente de las Naciones Unidas en Namibia (UNN) considera el acuerdo como "un punto de inflexión en la realización de un entorno comercial más abierto". Al convertir un mercado fragmentado en una economía verdaderamente continental, las multinacionales, tanto dentro como fuera del continente, podrían construir negocios regionales.


El acuerdo crearía un mercado único de bienes y servicios (recortando aranceles en el 90% de los productos), facilitaría la libre circulación de personas y sentaría las bases para una unión aduanera continental. La cadena de suministro se transformaría, lo que facilitaría la conexión de las multinacionales con empresas regionales y pequeñas y medianas empresas (PYME).


"Se espera que la apertura de nuevos mercados y la relajación de las transacciones transfronterizas previstas en el AfCFTA aumenten los fondos de capital y promuevan tanto la inversión extranjera directa como la inversión intracontinental dentro de África", dice Sarmad Lone, director regional de banca global para África y Oriente Medio en Standard Chartered Bank.


Si bien la integración regional se ha hundido en el pasado, ha habido un fuerte apoyo político para el AfCFTA, “incluso en los puntos difíciles como la libre circulación de personas”, comenta Ajambo. Ahora hay más "países que permiten la entrada sin visa", agrega, "o al menos una visa a la llegada". De manera similar, Lone predice un mayor progreso en múltiples áreas. “Los próximos años [serán] cruciales a medida que el AfCFTA implemente elementos regulatorios clave como documentos comerciales, listas de tarifas, reglas de origen y un sistema para abordar las barreras no arancelarias”, dice, “parece que el continente se está preparando para el próximo capítulo de su desarrollo ”.


Todos los estados han intervenido con mucha fe en que sus desacuerdos se resolverán, y mi sensación es que lo serán si esa es la actitud”, dice Thomas Kendra, socio del bufete de abogados Hogan Lovells, con sede en París. "Ha habido suficiente voluntad política para superar todos los problemas que se han planteado hasta ahora".


África significa negocio


Durante décadas, los altos aranceles, los cruces fronterizos burocráticos y una red de regulaciones han obstaculizado el comercio intraafricano y limitado el interés de las empresas multinacionales en un continente donde los niveles de ingresos siguen siendo bajos. Como resultado, se han centrado en grandes mercados individuales con clases medias considerables, como Sudáfrica, Nigeria y Kenia, en lugar de intentar construir negocios regionales o continentales. Un acuerdo de libre comercio podría revertir esta tendencia y ayudar a generar cambios estructurales muy necesarios, como permitir el auge de la fabricación.


Peter Leon, socio del bufete de abogados Herbert Smith Freehills, ve el acuerdo como "potencialmente un cambio de juego" para las multinacionales. “La fragmentación del mercado ha obligado a los inversores a centrarse en sectores específicos y determinados países de África”, dice. “Pero si las multinacionales aprovechan el acuerdo y adaptan sus operaciones en torno a él, creo que marcará una diferencia significativa. Una preocupación que tengo sobre el AfCFTA es que Nigeria, la mayor economía de África, todavía no ha ratificado el acuerdo a pesar de haberlo firmado hace más de un año ".


Los sectores destacados serán sin duda la manufactura y la agricultura, con un aumento de puestos de trabajo en el horizonte”, dice Lone. "A medida que estas áreas comiencen a florecer, naturalmente seguirán inversiones extranjeras adicionales". Por ejemplo, espera que Oriente Medio recurra cada vez más a África en busca de suministros de productos alimenticios frescos que no puede producir por sí mismo. UNECA espera que AfCFTA cree 2 millones de puestos de trabajo solo en África Oriental y estimule US $ 1.800 millones en ganancias de bienestar.


Ajambo destaca el impacto positivo del acuerdo en el procesamiento de textiles, prendas de vestir, vehículos, madera, papel y cuero junto con los sectores agroalimentarios como la carne, la leche y los lácteos. “Esperamos una diversificación económica y cadenas de valor más desarrolladas que dependan de la industrialización y la adición de valor”, dice. "Como muestra covid-19, este es un imperativo más que nunca para la construcción de resiliencia, la mejora de la sostenibilidad y el fortalecimiento de las iniciativas transfronterizas y las cadenas de suministro".


Las industrias de servicios podrían ser otro punto brillante. “Dado que más del 50% del PIB del continente proviene del sector de servicios, una mayor integración debería generar oportunidades para economías de escala”, dice Ajambo. Esto se aplica "especialmente a las pymes que representan alrededor del 80% de los negocios de la región".


Integración en una pandemia global


La pandemia del covid-19 ha asestado un duro golpe al progreso global y el AfCFTA no ha sido inmune. En todo el mundo, los países se están volviendo hacia adentro. Los viajes se han visto obstaculizados y la OMC espera que el comercio mundial caiga entre un 13% y un 32% en 2020. África no es una excepción. Con sus socios comerciales clave, Europa, China y EE. UU., asolados por el virus, las importaciones y exportaciones se han visto interrumpidas. El FMI espera que la economía subsahariana se contraiga un 1,6% este año, su peor recesión registrada.


Los flujos de inversión extranjera directa a África ya habían disminuido un 10% en 2019 a 32.000 millones de dólares y se prevé que caigan aún más este año en medio de los desafíos gemelos de la pandemia de coronavirus y la caída de los precios de las materias primas. El señor Kendra cree que AfCFTA podría ser vital para garantizar la estabilidad del continente. “La oportunidad de hacer una estrategia coherente regional o para toda África marcaría una gran diferencia para los inversores”, dice. "Si las personas sintieran que su inversión era más segura y que podrían hacer una estrategia más global en el continente sin estar sujeta a varias maquinaciones políticas, podría ayudar a detener la reciente caída de la inversión extranjera directa en África".


Facilitar el comercio intraafricano es, por lo tanto, más importante que nunca, y están surgiendo nuevas oportunidades para hacerlo: Sudáfrica ya ha presentado una licitación para la fabricación de ventiladores, mientras que Kenia ha orientado la industria textil hacia máscaras faciales y EPI. De hecho, las restricciones al comercio solo obstaculizarán al continente al limitar la capacidad de las cadenas de suministro para proporcionar el equipo y los recursos necesarios. “Estamos en un momento de incertidumbre. Sin embargo, las bases están establecidas para África ”, dice Lone. “Que otros países y continentes no reconozcan las oportunidades que puede brindar el comercio con África sería simplemente una oportunidad perdida”.


¿Cuál es el siguiente paso?


Si bien la implementación del acuerdo se ha visto retrasada por la pandemia, los funcionarios dicen que aún confían en que avanzará y, de hecho, es fundamental para la recuperación económica que necesita el continente.


Un ejemplo conmovedor es el sector de la salud de la región: África gasta alrededor de US $ 1.600 millones en medicamentos al año y depende en gran medida de Europa y Asia. Una mayor producción local reduciría los costos y aseguraría las cadenas de suministro interrumpidas por la pandemia. A través de una instalación de mitigación del impacto del comercio pandémico de USD 3000 millones (PATIMFA), Afreximbank está trabajando con una variedad de instituciones para apoyar y expandir la capacidad de fabricación médica y farmacéutica de África. El objetivo a más largo plazo es apoyar la implementación de la fase posterior a la contención del AfCFTA.


Los retrasos en el AfCFTA se deben más a la crisis inmediata que a un debilitamiento del apetito. Ya se están comenzando a reanudar las conversaciones y los proyectos para promover la integración económica africana a medida que los países ven que el AfCFTA en sí puede ser parte de la recuperación. El trabajo sobre el Sistema Panafricano de Pago y Liquidación, por ejemplo, comenzará a ponerse a prueba en septiembre, con un retraso de solo tres meses.


Si bien África se ha enfrentado a una serie de desafíos a lo largo de los años, seguimos creyendo en la capacidad de recuperación de África. El continente se ha convertido en una potencia comercial ”, dice Lone. "Este es un testimonio de las transformaciones que está atravesando: debemos considerar el AfCFTA como un catalizador del cambio".


Fuente:

https://openknowledge.worldbank.org/handle/10986/34139

https://www.theafricareport.com/29466/afcfta-covid-19-is-a-hiccup-in-delay-says-afreximbanks-president/

https://www.reuters.com/article/health-coronavirus-africa-trade/african-free-trade-deal-postponed-due-to-coronavirus-afcfta-sec-gen-idUSS8N245019


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